The power of Free Trade Agreements – European companies saved EUR 600 million in just a year

January 30th, 2013 — 12:17

It is always interesting to see the actual effects of Free Trade Agreements. In 2011 the EU-Korea Free Trade Agreement came into effect. After a parliamentary question by Austrian MEP Hans-Peter Martin the European Commission revealed how much money the FTA saved European companies just within the first year:

It is indeed estimated that over the first nine months of the EU-Korea Free Trade Agreement (FTA) (i.e. from 1 July 2011 until the end of March 2012), EU firms already saved EUR 350 million in duties. Over the first twelve months of the Agreement, under a conservative assumption, duties saved on EU’s exports to South Korea amounted to around EUR 600 million.

Korean companies didn’t profit to the same degree, but still saved an impressive amount:

Member States shall retain, by way of collection costs, 25 % of the amounts of customs duties. Elimination of customs duties, resulting from reduced or abolished import duties [for South Korean companies], are estimated to amount to EUR 340 million over the first nine months and EUR 465 million over the first 12 months.

Of course this has positive effects on the economy. The Commission estimated that just an FTA with Japan would boost the European Economy by nearly one percent.

But there is also a down side to all this:

Customs duties on imports from outside of the EU are a source of revenue for the EU budget.

The EU, by agreeing more FTAs, cuts one of its own sources of revenue and increases the dependence on member states. Still there is a push for more FTAs, among them one between the U.S. and the EU – if signed it could truly change the shape of the world economy.

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A potential for political pressure and blackmail of officials – Microsoft’s Home Use Program in the European Parliament

March 23rd, 2012 — 18:47

After Erik Josefsson, Adviser on Internet Policies for the Greens, brought up the Microsoft “Home Use Program” in the email list of the European Parliament Free Software User’s Group (EPFSUG) (an independent group of European Parliament (EP) staffers and outside supporters) a lively debate started about the rights and wrongs of this program. What is the Home Use Program? Verbatim from the EP intranet pages:

An enterprise contract with Microsoft —which entered into force on 1 June 2011— entitles the European Parliament to the additional benefits covered by the Software Assurance (SA) Membership Program. One of these benefits is the Home Use Program (HUP), whereby the European Parliament staff members are allowed to obtain a copy of certain products from Microsoft which they are licensed to install on their home computers.

[The full text of the intranet page on the HUP is available in the EPFSUG email archive, in Erik's initial mail on the topic]

While that is common for businesses, in a political context, where the dependence on Microsoft products is already rubbing hard against supposedly independent and free legislation, this program, where staff just get something for free because they happen to work for the European Parliament (and, I presume the program also applies for staff of other EU entities) bears an especially unpleasant stench. It is not unheard of to see conference or event invitations where participants pay several thousand Euro unless they are policy officials (for a long list of recent invitations for free events that just one MEP received see here). But that every single one of the several thousand staff in the EP – which, after all, do most of the “content work” in the EP – receives a free-but-strings-attached copy of Microsoft software shouldn’t be taken lightly. Continue reading »

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Dominique Strauss-Kahn “declines” to speak at the European Parliament

March 22nd, 2012 — 0:22

As I wrote yesterday, within the European Parliament a planned attendance of Dominique Strauss-Kahn, former head of the IMF, faced some opposition in the EP. It seems the campaign against his appearance reached its goal: the event, formerly featuring Dominique Strauss-Kahn (DSK), Jean-Claude Juncker and Jean-Claude Trichet now only features the latter two. Without much ado a new version of the invitation was sent around:

vs

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Secrecy and lobbying still surround nuclear power – three steps to better science

March 20th, 2012 — 21:05

The nuclear lobby is highly successful in keeping risks and problems with nuclear power secret. The in-depth AlJazeera article, “Nuclear safety: A dangerous veil of secrecy” is still is spot on, even half a year after its publication:

As recently as early August, those seeking information on the real extent of the damage at the Daiichi plant and on the extent of radioactive contamination have mostly beenreassured by the nuclear community that there’s no needto worry.

This is troubling because while both anti-nuclear activists and the nuclear lobby both have openly stated biases, academics and researchers are seen as the middle ground – a place to get accurate, unbiased information.

David Biello, the energy and climate editor at Scientific American Online, said that trying to get clear information on a scenario such as the Daiichi disaster is tough. Continue reading »

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Dominique Strauss-Kahn is not very welcome in the European Parliament

March 20th, 2012 — 18:30

After facing anounced protests during his appearance at Cambridge University (see e.g. Newsoasis, Cambridge-News) the French former head of the IMF, Dominique Strauss-Kahn, is also not welcome by everybody in the European Parliament (EP). The panel, where Dominique Strauss-Kahn (DSK) is supposed ot debate with Jean-Claude Juncker and Jean-Claude Trichet about the Financial Crisis is jointly organised by the organisations “EU40“, “Friends of Europe” and “Debating Europe” and scheduled for the 27th of March 2012.

The Guardian neatly sums up the accusations against DSK:

DSK, as he is known in France, quit the IMF last May amid claims that he sexually assaulted a maid, Nafissatou Diallo, 32, at a hotel in Manhattan. He denied the allegation. US prosecutors dropped criminal charges against him in August, but Diallo is pursuing a civil action against him.

The pre-trial hearing is to be held on 28 March, when Strauss-Kahn is due to be summoned by judges in France over allegations concerning a suspected prostitution ring.

The Socialist party veteran has also been accused by a French writer, Tristane Banon, 32, of attempting to rape her in 2003, but French prosecutors decided there would be no charges because sufficient evidence was lacking for a rape prosecution. On another potential charge, sexual assault – where prosecutors said they saw the evidence as more likely grounds for a charge – France’s three-year time limit for prosecution had by 2011 passed

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Aktueller “Fall Kino.to” zeigt, dass ACTA Unsinn ist

March 19th, 2012 — 19:35

Aus dem österreichischen Standard:

Die drei Verbände der Branchen beklagen, dass 24 Prozent der Bevölkerung das Ansehen von aktuellen Kinofilmen auf Plattformen wie kino.to für rechtlich erlaubt halten.

Die Verbände fordern deswegen wirksame Maßnahmen zur Stärkung des Urheberrechts. Kritiker warnen jedoch vor einer Einschränkung von Freiheitsrechten im Internet. Sie finden Anklang in großen Teilen der Bevölkerung, wie im Februar die Demonstrationen gegen das internationale Acta-Abkommen gezeigt haben. Continue reading »

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Schlechter Wissenschaftsjournalismus; oder: Politiker werden nicht nur wegen ihrer Stimmhöhe gewählt

March 14th, 2012 — 19:33

Heute fand sich ein klassisches Beispiel für die Überinterpretation von Resultaten einer reinen Laborstudie in diversen deutsch- und englischsprachigen Medien. So tittelte zum Beispiel der Standard “Mehr Stimmen für tiefere Stimmen“, im Focus heißt es “Mit Bass zum Erfolg: Wähler bevorzugen Kandidaten mit tiefen Stimmen“, die Presse schriebt “Studie: Politiker mit tiefer Stimme haben bessere Chancen” und die Frankfurter Rundschau glaubt sogar eine “Tiefere Stimme macht Politiker erfolgreicher“. Der BBC treibt es mit “Voters prefer candidates with a deeper voice, says study” und dem Untertext “Voters in elections are more likely to pick candidates with a deeper voice, a new study has suggested” wohl auf die Spitze.

Aber was ist das Problem? Hier als Beispiel die Studienbeschreibung im österreichischen Rundfunk (ORF):

Tiefe Stimmen bevorzugt

Politische Wahlen werden nicht nur durch Ideologie und Parteinahme beeinflusst. Eine Studie zeigt: Kandidaten und Kandidatinnen mit tiefen Stimmen kommen bei der Wählerschaft besser an.

[...]

[Biologin Rindi] Anderson hat nun mit der Biologin Susan Peters und dem Politikwissenschaftler Casey Klofstad die Stimme als Faktor politischer Wahlen untersucht. Die drei Forscher baten Frauen und Männer ins Labor, um folgenden Satz ins Mikrofon zu sprechen: “I urge you to vote for me this November” – “Ich bitte Sie mich im November zu wählen”.

Daraus stellten die drei Forscher Varianten in höherer und tieferer Stimmlage her, die sie wiederum mehr als 150 Probanden vorspielten. Das Urteil war einhellig. Sowohl Frauen als auch Männer entschieden sich für die Kandidaten mit der tieferen Stimme. Eine zweite Testrunde legte Differenzen offen: Kandidatinnen mit sonorem Organ wurden sowohl von Frauen als auch von Männern als kompetenter, stärker und vertrauenswürdiger eingestuft.

Natürlich, dass die Stimme ein Faktor für Attraktivität ist und auch die geschätzte “Kompetenz” beeinflusst ist lange bekannt. Aber kommen “Kandidaten und Kandidatinnen” mit tiefen Stimmen wirklich besser beim Bürger an? Und werden sie wegen ihrer Stimme eher gewählt? Continue reading »

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A misguided push for more privatisation of the number one public good

March 13th, 2012 — 18:52

In a rather scary article, published in New Europe and his blog, journalist David Cronin describes how a strong pro-privatisation view in the  European Commission (the administrative body of the European Union that churns out most draft regulations), which favours the privatisation of water systems in Europe and beyond, is maintained by heavy lobbying and industry interests. Cronin concludes:

Despite the abundant evidence that water privatisation is immoral and impractical, the EU’s power brokers remain committed to it. Before Italy was taken over by an unelected prime minister last year, it was told by the similarly anti-democratic European Central Bank to undertake “large-scale privatisations” to local services. As part of the counterproductive shock therapy being introduced in Greece, the water provider in Thessaloniki, EYATH, has been targeted for sale by this coming September.

We should not be under any illusions about the effects of these measures. Some services are too important to be run by fickle entrepreneurs; that is why they must be kept in public hands, even though they are expensive to run. When put at the whim of market forces, the quality of those services inevitably declines, prices go up and human rights are denied. Why should corporations control every aspect of our lives? Continue reading »

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Ein Handelskrieg EU-China? Nein, nur Protektionismus

March 12th, 2012 — 19:46

In einem Artikel von Freitag opiniert EurActiv, dass die Kommission den “Handelskrieg” mit China eskalieren will.

Wie EurActiv erfuhr, wird die EU-Kommission mit der anstehenden Reform des EU-Vergaberechts eine weitere Konfliktlinie eröffnen. Da China europäische Unternehmen systematisch von öffentlichen Aufträgen ausschließe, werde die EU-Kommission den EU-Ländern künftig freistellen, nach dem Grundsatz der Gegenseitigkeit zu reagieren. Im Klartext: Jedes EU-Land soll künftig ausländische Unternehmen von öffentlichen Aufträgen ausschließen können, wenn diese aus einem Drittland stammen, das seinen öffentlichen Auftragsmarkt abschottet.

Ich würde das nicht unbedingt einen Handelskrieg nennen. Die Unternehmen die in der EU Aufträge ergattern sind oft Staatskonzerne oder bevorzugt behandelte Großunternehmen die billige Kredite oder Subventionen bekommen. China erlaubt immer noch kaum auswärtige Unternehmen im eigenen Land aber beansprucht andernorts vollen Marktzugang. Continue reading »

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Atomkraft kommt (leider) wieder

March 12th, 2012 — 18:03

In Deutschland hat sich das Volk entschieden gegen Atom ausgesprochen. Auch in Österreich und Japan und ein paar anderen Ländern ist die Stimmung heute generell gegen den Betrieb von Atomkraftwerken. Während wir auch so schnell wie möglich aus der Kohle aussteigen sollten – das steht aber noch in den Sternen – wird beides in nächster Zeit wohl kaum auf europäischer Ebene passieren. Die EU, die uns immerhin dazu gebracht hat durch das Glühbirnenverbot Energie zu sparen gibt dabei die Richtung an. Und die EU wiederum wird primär von dem Beamtenapparat der EU-Kommission unter Jose Manuel Barrosso dirigiert, die durch ihr Initiativrecht nicht nur die Vorschläge für neue Richtlinien präsentiert, sondern, viel wichtiger, vorgibt welche Themen überhaupt diskutiert werden.

Der Lobbybetrieb auf EU-Ebene ist allerdings stark pro-Atom (beziehungsweise “pro-Energieindustrie”). Die Industrie und Industrieorganisationen haben Geld, Ressourcen und können “Expertise” anbieten – während Umweltorganisationen auf EU-Ebene durch Sprachbarrieren und unterschiedliche nationale Stimmungen noch lange nicht gut genug funktionieren. Aber auch unter den Abgeordneten des Europäischen Parlaments ist die Lobby aktiv, denn wer Wahlkampfgelder oder Stimmung im Heimatland liefern kann ist natürlich auch bei den MEPs beliebt.

Hier ein interessanter Artikel aus der neuen Webseite über die Atomlobby des Österreichers Hans-Peter Martin:

54 Abgeordnete des Europäischen Parlaments sind aktive Mitglieder des European Energy Forum (EEF), dem Zusammenschluss von atomfreundlichen Abgeordneten im Parlament. Dazu zählen Parlamentspräsident Jerzy Buzek, der deutschee Vorsitzende des Industrie- und Energieausschusses Herbert Reul und der ehemalige tschechische Kosmonaut Vladimir Remek. Auch 2 Österreichische ÖVP-Abgeordnete, Paul Rübig und Richard Seeber, engagieren sich im EEF. Continue reading »

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